Tags

, , , , , ,

Muren gedecoreerd met pleisterwerk zo fijn als kant, Arabische bogen, vergulde plafonds van cederhout, binnenpleinen met kabbelende fonteinen en betoverende tuinen. Dit was hoe het hemelse paradijs er uit zag voor de Nasriden-dynastie en zij noemden deze ommuurde stad het Alhambra. Tijdens een rondreis door Andalusië is een bezoek aan deze bezienswaardigheid van Granada een ‘must’, maar dat gaat niet zonder slag of stoot met het oog op de vele bezoekers. Hoe heerlijk zou het zijn om dit dertiende-eeuwse complex bijna helemaal voor jezelf alleen te hebben… Het overkwam de Amerikaanse schrijver Washington Irving in 1829.

Washington Irving

Washington Irving werd geboren op 3 april 1783 en was de zoon van een koopman uit New York. Hij was vernoemd naar George Washington met wie hij ook kennis maakte op zesjarige leeftijd. Irving was een ongeïnteresseerde student, maar had wel sterke literaire aspiraties. Al op negentienjarige leeftijd schreef hij bijvoorbeeld over het theater en het sociale leven van New York in de vorm van brieven die hij indiende bij de New York Morning Chronicle.

Washington Irving ontmoet (zijn naamgenoot) George Washington, aquarel geschilderd door George Bernard Butler, Jr. (1854)

Ook cultuur was niet aan de jonge Irving besteed tot ergernis van zijn broers die, om gezondheidsredenen, een reis naar Europa voor Washington hadden gefinancierd (1804-1806). Eenmaal terug in New York begon Irving aan een studie rechten die hij met de hakken over de sloot afrondde. Hierna richtte hij het tijdschrift Salmagundi op en schreef diverse artikelen waarin hij de cultuur en politiek van New York op de hak nam. In 1809 voltooide Irving een van zijn eerste grote werken; A History of New York from the beginning of the World to the end of the Dutch Dynasty, by Diedrich Knickerbocker.

In 1812 verklaarden de Verenigde Staten de oorlog aan de Britten. Irving, die in eerste instantie gekant was tegen deze oorlog, sloot zich uiteindelijk in 1814 toch aan bij het leger na een Britse aanval op Washington D.C. De oorlog zou tot 1815 duren en was desastreus voor vele Amerikaanse kooplieden. Irving vertrok naar Groot-Brittannië om te redden wat er te redden viel van het familiebedrijf. In de tussentijd bleef hij schrijven en in 1819-1820 werd The Sketch book of Geoffrey Crayon, Gent gepubliceerd. Dit boek bestaat uit een reeks korte stukken proza en omvat onder andere de bekende Legend of Sleepy Hollow. Het boek werd een daverend succes en Irving een gevierd auteur.

Irving zou vervolgens door Europa gaan reizen om inspiratie op te doen voor nieuw werk. In 1822 verscheen zijn boek, Bracebridge Hall, or The Humorists, A Medley wat opnieuw een succes werd. Zijn Tales of a Traveller uit 1824 werd minder enthousiast ontvangen en een diep teleurgestelde Irving vertrok naar Parijs waar hij niets uit handen kreeg.

Portret van Washington Irving, gemaakt door John Plumbe (1855-1860)

Verblijf in Spanje

In 1826 ontving Irving een brief van de Amerikaanse minister van Spanje die hem uitnodigde naar Madrid te komen. Het lokaas betrof een aantal manuscripten over de Spaanse verovering van de Nieuwe Wereld die voor het publiek toegankelijk waren gemaakt. Irving reisde derhalve naar Madrid en begon hier de archieven door te spitten op zoek naar inspirerend materiaal. Naar aanleiding van zijn verblijf in Spanje schreef hij vier boeken, waaronder The Tales of the Alhambra waar het in dit en navolgende artikelen om te doen is.

Dit boek schreef Irving in 1829 tijdens zijn verblijf van enkele maanden in het Alhambra. Samen met een Russische diplomaat, met wie hij bevriend was geraakt, maakte Irving een reis van Sevilla naar Granada. Deze tocht doet Irving onder andere uit de doeken in zijn Tales of the Alhambra en de lezer maakt direct kennis met zijn humoristische en romantische schrijfstijl.

The Tales of the Alhambra

Hij vertelt in geuren en kleuren over het Andalusische landschap met zijn bergketens (sierras), vruchtbare valleien, ommuurde dorpen en steden, de steile en puntige hellingen en ravijnen (barrancos). Tevens vertelt hij over de mensen die hij tegenkomt en het gevaar dat hij liep op de obscure paden van de contrabandistas, bandoleri en banditti (smokkelaars, rovers en bandieten).

Eenmaal aangekomen in Granada bood de gouverneur van het Alhambra Irving en zijn vriend zijn ‘optrekje’ in het Alhambra aan als logeeradres tijdens zijn afwezigheid. Bij de massieve toegangspoort van het Alhambra (uit de tijd van Karel V) maakten Irving en zijn metgezel kennis met een man met een wat slonzig voorkomen. Hier wordt Mateo Jiménez voor het eerst geïntroduceerd, een ‘zoon van het Alhambra‘ naar eigen zeggen wiens voorouders tot een belangrijke Christelijke familie behoorden. Hier scheidden uiteindelijk de wegen van Irving en zijn vriend. Irving wees vervolgens Mateo aan als zijn ‘cicerone’ (gids) en nam zijn intrek in het Alhambra.

De volgende keer

Europese miniatuur uit de vroege middeleeuwen van Tariq ibn Ziyad, de veroveraar van het Iberisch schiereiland

The Tales of the Alhambra bestaat uit 32 hoofdstukken met korte verhalen, een genre waar Irving in uitblinkt. Hij vertelt over zijn verblijf in het Alhambra, over de hedendaagse bewoners (waaronder Mateo en diens familie), geeft diverse beschrijvingen van de verschillende gebouwen en ruimtes en tevens vertelt hij over de geschiedenis en legenden van het Alhambra. Irving is echter behoorlijk kort door de bocht en zijn volgorde laat nogal wat te wensen over. Chronologie is niet aan hem besteed.

Voor de volgende keer daarom een korte doch ietwat meer volledige beschrijving van de geschiedenis van de Moorse bezetting van het Iberisch schiereiland.

 

Advertenties